Bill Gates convirtió su pasión por los ordenadores en un trabajo en su último año de instituto codificando para la red eléctrica en una central del estado de Washington. Abandonó la universidad de Harvard para lanzar la empresa de software Microsoft con su amigo del instituto Paul Allen en 1975 y la sacó a bolsa en 1986. La multinacional desempeñó un papel fundamental en el cambio del panorama de la informática personal, comenzando en una época en la que muy pocos individuos poseían un ordenador. FORBES incluyó a Gates en su lista de multimillonarios por primera vez en 1987; fue la persona más rica del mundo, según la publicación, desde 1995 hasta 2017 (excepto en 2008 y de 2010 a 2013). Debido en gran parte a los 59.000 millones de dólares que ha donado a la Fundación Gates, en 2018 fue superado como la persona más rica del mundo por Jeff Bezos. A 1 de noviembre de 2022, Gates era la séptima persona más rica del mundo. El multimillonario cedió el puesto de consejero delegado de Microsoft a Steve Ballmer (que vivía al final del pasillo de Gates en su segundo año en Harvard) en el año 2000; siguió siendo presidente hasta 2008 y permaneció en el consejo de administración durante casi una docena de años más. A pesar de que en 2021 se divorció de su esposa Melinda, ambos siguen copresidiendo la Fundación Bill y Melinda Gates, que, con unos activos de 53.300 millones de dólares, es la mayor fundación benéfica privada del mundo.

Historia de la riqueza

Desglose de activos

Efectivo y otras inversiones: 30.200 millones de dólares

Una parte importante de la fortuna estimada de Gates está invertida en activos sobre los que no hay ningún rastro público. Cascade Asset Management, dirigida por Michael Larson, invierte los activos del Bill & Melinda Gates Trust –que financia la Fundación Gates– más los activos de la familia Gates. Según su página web, Cascade invierte «en todas las clases de activos y geografías» con un horizonte a largo plazo.

Microsoft: 24.800 millones de dólares

Cuando Gates dejó la junta directiva de Microsoft en marzo de 2020, poseía alrededor del 1,3% de las acciones de la compañía, según las presentaciones de 2019. Un portavoz de Gates no comentó si ha vendido alguna acción desde entonces. FORBES estima que ha mantenido sus acciones de Microsoft.

Republic Services: 14.800 millones de dólares

Gates es propietario de acciones de esta empresa de recogida y reciclaje de basura desde al menos 2002. Según los últimos registros de la empresa, tiene una participación del 35% en la compañía con sede en Phoenix, que opera rutas de recogida en 41 estados, además de 128 vertederos y 71 centros de reciclaje.

Deere & Co: 7.700 millones de dólares

En julio de 2022, Gates donó casi 1.300 millones de dólares de sus acciones en el fabricante de tractores y maquinaria agrícola Deere & Co. a la Fundación Bill y Melinda Gates. Gates también transfirió unos cinco millones de acciones de Deere a Melinda French Gates en dos transacciones diferentes en 2021 como parte de su acuerdo de divorcio. Todavía posee una participación del 6,5% en la empresa de 180 años.

Four Seasons Hotels: 6.600 millones de dólares

En septiembre de 2021, Cascade Investment anunció que adquiría una participación mayoritaria en la empresa gestora de Four Seasons, comprando la mitad de las acciones que poseía el príncipe saudí Alwaleed bin Talal. Eso elevó la participación de Gates al 71,25% en un acuerdo que dio a la compañía un valor empresarial de 10.000 millones de dólares.

Ecolab: 4.800 millones de dólares

Ecolab proporciona servicios de purificación de agua, higiene y prevención de infecciones a diferentes industrias, desde la sanidad hasta los servicios de alimentación, pasando por la minería y la fabricación y la petroquímica. Gates posee algo menos del 11% de las acciones de la empresa, y aumentó su participación en agosto de este año. La primera vez que figuró como accionista con una participación del 5% o más fue en 2011.

Givaudan S.A.: 3.200 millones de dólares

Gates posee acciones de esta empresa suiza de fragancias desde al menos 2011. Sus clientes provienen de las industrias de alimentos y bebidas, así como de las de cuidado personal, fragancias y belleza. La Fundación Bill y Melinda Gates también posee una participación en Givaudan.

Waste Management: 2.700 millones de dólares

Esta empresa de recogida de residuos con sede en Houston fue cofundada en 1968 por el empresario convertido en multimillonario H. Wayne Huizenga (fallecido en 2018). (Gates también posee acciones en otras dos empresas fundadas por Huizenga: la firma de eliminación de residuos Republic Services y el minorista de automóviles AutoNation). Además de la participación de Gates de aproximadamente el 4% en Waste Management, la Fundación Bill y Melinda Gates posee una porción del 4,5%. Los activos de la fundación no se contabilizan en el patrimonio neto de Gates. El multimilonario apareció por primera vez como propietario significativo de acciones de Waste Management en 2011.

Berkshire Hathaway: 1.900 millones de dólares

Gates es amigo del presidente y consejero delegado de Berkshire Hathaway, Warren Buffett, desde 1991. Juegan al bridge, hablan de negocios y de libros. En 2010, junto con Melinda French Gates, lanzaron el Giving Pledge, un grupo que anima a los multimillonarios a donar al menos la mitad de su fortuna a causas benéficas. Gates entró en el consejo de administración de Berkshire Hathaway en 2004 y dejó su cargo en marzo de 2020. Ya no está obligado a revelar su propiedad de Berkshire; FORBES estima que todavía posee las 4.050 acciones A reportadas en 2020.

Propiedades y terrenos agrícolas: 1.200 millones de dólares

En 2021, Gates fue nombrado el mayor propietario de tierras de cultivo en Estados Unidos, con 242.000 acres en 18 estados, según The Land Report. Sus mayores propiedades están en Luisiana, Arkansas y Nebraska. En sus tierras en Luisiana se ha cultivado maíz, soja y arroz.

Canadian National Railway: 1.100 millones de dólares

Gates, que ha sido propietario de acciones de esta empresa ferroviaria canadiense desde al menos 2013, transfirió cerca de 1.500 millones de dólares de sus acciones en la compañía (alrededor del 18% de su participación) a Melinda French Gates en mayo de 2021, probablemente como parte del acuerdo de divorcio de la pareja, y donó cerca de 5.200 millones de dólares de sus acciones a la Fundación Gates en julio de 2022. Vendió casi 1.700 millones de dólares de su participación entre marzo y mayo de 2022. Todas estas transacciones redujeron su participación en la empresa al 1,4%, según una declaración de julio de 2022 relativa a la empresa con sede en Montreal, que opera 19.500 millas de vías en Canadá y Estados Unidos.

AutoNation: 1.100 millones de dólares

Gates recortó su participación en esta empresa de concesionarios de automóviles con sede en Florida en aproximadamente un 50% entre principios de 2021 y principios de 2022. En mayo y agosto de 2021 transfirió a Melinda French Gates acciones por valor de 700 millones de dólares, un tercio de su participación, probablemente como parte del acuerdo de divorcio. A continuación, Cascade Investment vendió parte de las acciones de Gates en septiembre y octubre de 2021. Él conserva una participación del 15% en la empresa con sede en Ft. Lauderdale.

Sika AG: 930 millones de dólares

Gates y la Fundación Gates son accionistas de esta empresa química suiza desde al menos 2015. Sika anunció en noviembre de 2021 que iba a adquirir el Grupo MBCC (antes BASF Construction Materials) por más de 5.500 millones de dólares. Se espera que el acuerdo se cierre en la primera mitad de 2023.

Fomento Económico Mexicano: 750 millones de dólares

Más conocida como Femsa, esta empresa mexicana posee el 47% de Coca-Cola Femsa, el mayor embotellador de franquicias de productos Coca-Cola del mundo por volumen. También opera la cadena de tiendas de pequeño formato Oxxo y, con un 14%, es el segundo mayor accionista de la cervecera Heineken.

Ginkgo Bioworks: 390 millones de dólares

A través de Cascade Investment, Gates comenzó a respaldar la startup de biología sintética en su recaudación de fondos de serie C en 2016. Fundada en 2008 por cuatro doctores del MIT y su profesor, la empresa dice que está utilizando células para producir biológicamente cosas como nuevos medicamentos, ingredientes alimentarios y productos químicos típicamente hechos de petróleo. Salió a bolsa en una transacción SPAC en septiembre de 2021. Gates posee algo más del 10%.

OtterTail: 230 millones de dólares

Esta compañía eléctrica de Minnesota también tiene empresas de fabricación y de tuberías de plástico. Gates es el segundo mayor accionista, por detrás de Vanguard, con una participación del 8,3%.

Viviendas: 300 millones de dólares

Gates posee varias casas en Estados Unidos, la mayor de las cuales, apodada Xanadú 2.0 y situada en Medina (Washington), no lejos de Seattle, tardó seis años en construirse y tiene 66.000 metros cuadrados. Se ha valorado en 130 millones de dólares. Otras casas son una mansión frente al mar de 44 millones de dólares en Del Mar (California), al norte de San Diego; una casa de seis dormitorios en Indian Wells, cerca de Palm Springs; y una granja de caballos de 25 millones de dólares en 7,7 acres en Florida, un lugar popular para los aficionados a la equitación.

Filantropía

Con Melinda French Gates, creó la Fundación Bill y Melinda Gates en el año 2000 y desde entonces ha donado 59.000 millones de dólares, gran parte de ellos en acciones de Microsoft, a la fundación, que ha crecido hasta convertirse en la mayor fundación benéfica privada del mundo, con una dotación de 53.300 millones de dólares. Warren Buffett comenzó a donar anualmente miles de millones de dólares en acciones de Berkshire Hathaway a la Fundación Gates en 2006. La fundación financia programas en países en vías de desarrollo que mejoran la salud (incluidas las vacunas) y trabajan para sacar a la gente de la pobreza; en Estados Unidos, la fundación financia principalmente programas de educación. Gates declaró a FORBES en julio de 2022 que el objetivo es aumentar las donaciones anuales en un 50%, hasta alcanzar los 9.000 millones de dólares anuales en 2026. El plan es que la Fundación Gates funcione durante 25 años más, dijo Gates en una reunión con FORBES en septiembre de 2022. La publicación calcula que la parte de las subvenciones pagadas por la Fundación Gates hasta mediados de 2022 es de 36.500 millones de dólares.

Estas son algunos de los mayores compromisos de la Fundación de Gates hasta la fecha:

  • 10.000 millones de dólares a financiar la investigación, el desarrollo y el suministro de vacunas durante una década. Anunciado en enero de 2010.
  • 2.100 millones de dólares para impulsar la igualdad de género a lo largo de cinco años, centrándose en la planificación familiar y la salud, y la capacitación económica, anunciados en junio de 2021.
  • 1.800 millones de dólares a la Iniciativa Mundial de Erradicación de la Poliomielitis a lo largo de seis años, con el objetivo de eliminar la enfermedad para 2018; anunciado en abril de 2013.
  • 1.550 millones de dólares invertidos en Gavi, la Alianza para las Vacunas, a lo largo de cinco años, para proporcionar vacunas que salvan vidas a los niños de los países más pobres; anunciado en enero de 2015.
  • 1.200 millones de dólares a becas universitarias para estudiantes de minorías –cincuenta millones de dólares al año durante veinte años– anunciados en septiembre de 1999; administrados por el United Negro College Fund con el Hispanic Scholarship Fund y el American Indian College Fund; en 2018 se prometieron 200 millones de dólares adicionales a lo largo de diez años.
  • 1.100 millones de dólares para programas de matemáticas K-12 en Estados Unidos a lo largo de cuatro años; anunciado en octubre de 2022

Historia

1968
Gates desarrolló sus primeros programas de software –incluido un juego de tres en raya– a los trece años en la Lakeside School, la escuela privada a la que asistía en Seattle, y donde tenía acceso a un ordenador, entonces una rara oportunidad. En el instituto, él y su amigo Paul Allen (que más tarde sería cofundador de Microsoft) robaron el archivo de contraseñas del ordenador al que tenían acceso; Gates contó a un periodista de Time que les prohibieron usar el ordenador durante un año.

1975
Gates abandonó Harvard tras su segundo año para unirse a su amigo Paul Allen en Albuquerque, Nuevo México, para trabajar en la adaptación de software para el Altair 8800, un ordenador personal recién lanzado. En noviembre cofundaron Micro-soft (inicialmente escrita con un guión). Gates y Allen (que no era estudiante de Harvard) realizaron los primeros trabajos sobre su software en el laboratorio de informática de Harvard. Gates fue amonestado por el consejo administrativo de Harvard por permitir que una persona que no era estudiante (Allen) entrara en el ordenador de la escuela.

1977
Gates fue detenido en diciembre en Albuquerque, al parecer por saltarse una señal de stop y conducir sin carné. En una entrevista de 2007 con Time, el multimillonario dijo que había salido a conducir el coche de Paul Allen y acabó pasando la noche en la cárcel.

1985
Microsoft lanza el programa de hojas de cálculo Excel y Windows 1, la primera iteración de su sistema operativo.

1986
Microsoft salió a bolsa el 13 de marzo de 1986, vendiendo 61 millones de dólares en acciones. Gates tenía sólo treinta años.

1994
Bill y Melinda, que había sido empleada de Microsoft, se conocieron en 1987. Se casaron en una ceremonia no publicitada, al parecer en el hotel Manele Bay, en la isla hawaiana de Lanai.

1998
Microsoft pierde una histórica demanda antimonopolio presentada por el Departamento de Justicia de Estados Unidos y los fiscales generales de veinte estados. Las respuestas de Gates en una declaración vinculada a la demanda fueron en ocasiones bastante polémicas, e incluyeron el cuestionamiento del significado de la palabra «interesado».

2000
Los Gates lanzan la Fundación Bill y Melinda Gates, una combinación de la Fundación William H. Gates y la Fundación de Aprendizaje Gates. El empresario cedió el puesto de director general de Microsoft a Steve Ballmer, que vivía al final del pasillo de Gates en su segundo año en Harvard. El multimillonario asumió el papel de Chief Software Architect y siguió siendo presidente del consejo de administración.

2002
Nace la tercera hija de Bill y Melinda, Phoebe, tras el nacimiento de su hija Jennifer en 1996 y de su hijo Rory en 1999. Los tres hijos asistieron a la escuela Lakeside, el mismo colegio privado de Seattle al que acudió Bill.

2008
En julio, Gates abandonó su puesto a tiempo completo en Microsoft, pero permaneció en el consejo de administración. Esto se produjo tras su decisión en 2006 de renunciar al puesto de Chief Software Architect. Gates dijo que estaba reordenando sus prioridades y que se centraría más en la Fundación Gates.

2014
En febrero, Gates renunció a su cargo de presidente pero permaneció como asesor técnico y miembro del consejo de administración de Microsoft. Satya Nadella fue nombrado consejero delegado de Microsoft.

2020
En marzo, Gates abandonó los consejos de administración de Microsoft y Berkshire Hathaway.

2021
Bill Gates y Melinda French Gates anuncian su divorcio –en Twitter e Instagram– en mayo. En octubre, su hija mayor, Jenn, se casó con el jinete olímpico Nayel Nasser en una lujosa boda en North Salem, Nueva York.

2022
Gates transfirió 20.000 millones de dólares a la Fundación Gates en julio. En una conferencia de FORBES celebrada en septiembre, dijo que esperaba que la fundación concluya sus operaciones en 25 años.