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Por qué la ‘cuarentena’ se llama ‘cuarentena’ aunque no dure 40 días

En su origen, las cuarentenas sí eran de cuarenta días, pero en la actualidad el tiempo que dura puede variar según el caso.

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Foto: McCarthy/Express/Getty Images

La Organización Mundial de la Salud (OMS, en inglés WHO – World Health Organization) ha estimado que la incubación del COVID-19 son 14 días y recomienda a todos aquellos ciudadanos que estén contagiados y a las personas que hayan estado en contacto con ellos mantener una cuarentena durante este tiempo. Pero, ¿por qué se llama cuarentena aunque no tenga (de momento) cuarenta días?

Tiempo de 40 días, meses o años‘ es una de las acepciones que el Diccionario de la Real Academia Española (RAE) recoge para este término. Sin embargo, la Institución matiza que, a pesar de llamarse cuarentena, el tiempo no tiene que ser necesariamente de cuarenta o catorce días. «Pese al origen de la palabra, el tiempo que dura una cuarentena puede variar según el caso. Una de las acepciones del Diccionario de la lengua española del término cuarentena es la de ‘aislamiento preventivo a que se somete durante un período de tiempo, por razones sanitarias, a personas o animales«.

Y explica que, en su origen, las cuarentenas sí eran de cuarenta días y que de ahí derivó la palabra. «Parece que durante la epidemia de peste negra en el siglo XIV se mantuvieron aislamientos de cuarenta días cuya duración se fijó en recuerdo del número de días que pasó Jesús en el desierto«.

Coronavirus y cuarentena, dos palabras que llegan para quedarse

La RAE considera probable que siempre se recuerde coronavirus, porque «es una palabra que ya ha entrado en nuestra conversación ordinaria«, o los usos de cuarentena, «una palabra que, por desgracia, ha vuelto con fuerza a nuestro vocabulario».

Sobre el término cuarentena, «los hablantes ya han formado derivados verbales como cuarenten(e)ar o encuarentenar, este último parece que más frecuente en México. No obstante, lo habitual aún es optar por expresiones pluriverbales como poner/estar en cuarentena o pasar la cuarentena«, dice la RAE.

No obstante, serán los propios ciudadanos los que determinarán si estas acepciones se incluyen en la RAE o no. «Con esta palabra ocurrirá, como siempre, lo que los hispanohablantes decidan. Si les gusta cuarentenar, y se utiliza mucho y permanece, se incorporará al acervo del español. Quien crea palabras es el hablante, todos aquellos que usan la lengua. La Academia toma nota y cuando los términos ya están suficientemente extendidos, se acaban reconociendo», explican desde la RAE.

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