El torneo separatista LIV Golf, que es propiedad del fondo soberano de Arabia Saudita y tiene una riqueza de 620 mil millones de dólares (activos), es muchas cosas. Es más rápido que el PGA, con un formato de 54 hoyos («LIV» en números romanos) que se juega durante tres días. Es más fuerte, con música a todo volumen antes del primer golpe. Es menos frecuente, con una sexta parte de eventos. Pero sobre todo es más rico. LIV Golf se trata de dinero. Montones y montones de dinero.

El gobierno de Arabia Saudita va a inyectar un estimado de 2,4 mil millones de dólares en el LIV durante las próximas dos temporadas para que la liga despegue, una gran parte de los cuales es para atraer a los mejores talentos. En total, el LIV ha aumentado las ganancias de los diez golfistas mejor pagados en un estimado de 370 millones de dólares desde mayo, llevando su botín combinado a un récord de 650 millones de dólares.

“Quería ser parte de algo desde cero”, dice Bryson DeChambeau, quien ganó el US Open en 2020 cuando tenía 27 años y se unió al LIV en junio. “Los recursos, el tiempo, el descanso y luego el factor de disfrute fueron la razón por la que pude dar ese salto y quería dar ese salto”. Por supuesto. Pero probablemente ayude que probablemente obtenga más de 125 millones de dólares como garantía del LIV, la mitad de los cuales Forbes estima que recibió por adelantado. Ese pago de 62 millones de dólares ha llevado a DeChambeau al número 3 entre los golfistas mejor pagados del mundo, con ganancias totales antes de impuestos de 86 millones de dólares en los últimos 12 meses, y lo ubica como el undécimo atleta mejor pagado del planeta, por delante de Tom Brady.

¿El lado negativo? No más PGA Tour, no más Players Championships y no más competencia internacional en la Ryder Cup. Como a todos los demás desertores del PGA Tour, a DeChambeau se le suspendió su membresía. Pero los golfistas respaldados por Arabia Saudita aún deberían poder competir en el Masters y en los otros tres grandes del golf, ninguno de los cuales está dirigido por el PGA.

Al dos veces ganador de un major, Dustin Johnson, que terminó empatado en sexto lugar en el Abierto Británico en St. Andrews este mes, le ha ido incluso mejor que DeChambeau. El profesional de 38 años de Carolina del Sur (EE UU), que está casado con la hija de Wayne Gretzky, Paulina, se embolsó 97 millones de dólares en el último año, incluido un bono por firmar estimado de 62 millones de dólares del LIV en mayo. El dinero saudita convierte a Johnson en el quinto atleta mejor pagado del mundo. Dice que fue una elección fácil: «Jugar menos al golf, jugar por más dinero, simplemente tenía sentido».

¿El mayor ganador de todos? Phil Mickelson. Con seis majors y 45 victorias en el PGA Tour en su haber, el segundo golfista más exitoso de su generación fue uno de los primeros en expresar su apoyo al nuevo tour. En febrero, fue vilipendiado (y se tomó un descanso posterior del juego) después de que aparentemente descartara el historial de violaciones de derechos humanos de Arabia Saudita a cambio de una «oportunidad única en la vida para remodelar la forma en que opera el PGA Tour». Varios patrocinadores lo abandonaron. Pero ¿qué le importa? El LIV lo compensó con creces, garantizando a Mickelson un estimado de 200 millones de dólares, la mitad de los cuales probablemente recibió por adelantado. En total, el jugador de 52 años recaudó 138 millones de dólares el año pasado, lo que lo convirtió en el atleta mejor pagado del mundo en 2022, superando a la superestrella del fútbol Lionel Messi (130 millones de dólares).

Hay riesgos. El LIV Golf no tiene un socio de transmisión importante en EE UU, y apenas tiene patrocinadores de eventos. Quienes quieren seguirlo se ven obligados a mirar en YouTube. Y la gira está quemando dinero en efectivo. Hay ingresos limitados, y además de las enormes bonificaciones por firmar y los presupuestos de producción multimillonarios por evento, LIV ha garantizado 255 millones de dólares en premios en efectivo para 2022. En 2023, eso se expandirá a 405 millones de dólares para 14 eventos. “Al igual que cualquier startup, tienes una tasa de consumo, y ya sea, diablos, Amazon o Uber o lo que sea, todos están quemando cierto efectivo hasta que alcanzan el punto de rentabilidad”, dice el presidente y expresidente del LIV Golf y ejecutivo de los Tampa Bay Buccaneers, Atul Khosla.

El PGA Tour no se queda quieto. En junio, aumentó las bolsas de premios de ocho torneos en un total de 53,8 millones de dólares, y el Players Championship aumentó a 25 millones de dólares. Por otro lado, la línea dura del PGA Tour en contra de dar permiso a sus miembros para participar en los eventos del LIV ha desencadenado una investigación antimonopolio del Departamento de Justicia.

Un golfista que se niega a jugar el juego de LIV: Tiger Woods. El CEO de LIV Golf, Greg Norman, conocido como el Gran Tiburón Blanco durante su carrera como jugador del Salón de la Fama, le dijo al Washington Post que Woods rechazó una oferta «alucinantemente enorme» de «nueve altos dígitos». Esa decisión llevó a Woods, quien alguna vez fue el atleta mejor pagado del mundo durante diez años consecutivos, a un territorio desconocido: ahora es solo el quinto entre los golfistas mejor pagados, con ganancias totales de 68 millones de dólares. No se arrepiente. “Simplemente, no lo entiendo”, dijo antes del Abierto Británico. “No veo cómo ese movimiento es positivo a largo plazo para muchos de estos jugadores”.

Estos son los golfistas mejor pagados de 2022:

1. Phil Mickelson

Total: 138 millones de dólares

En el campo: 102 millones de dólares

Fuera del campo: 36 millones de dólares

Edad: 52 años

Lefty superó los mil millones de dólares en ganancias profesionales gracias a su contrato con el LIV. Uno de los pocos jugadores (incluidos Tiger Woods, Dustin Johnson, Vijay Singh y Tom Watson) en ganar una membresía de por vida en el PGA Tour, Mickelson vio suspendido ese privilegio después de unirse al LIV.

2. Dustin Johnson

Total: 97 millones de dólares

En el campo: 68 millones de dólares

Fuera del campo: 29 millones de dólares

Edad: 38 años

Ahora ocupa el puesto número 17 en el mundo, Johnson fue la primera estrella en saltar al LIV en mayo, por un estimado de 125 millones de dólares. Cobró su participación en Bodyarmor por una suma no revelada en noviembre. Los patrocinadores Adidas y TaylorMade han seguido respaldándole después de que renunció al PGA Tour.

3. Bryson Dechambeau

Total: 86 millones de dólares

En el campo: 66 millones de dólares

Fuera del campo: 20 millones de dólares

Edad: 28 años

DeChambeau ganó 560.000 dólares en su primer evento LIV en julio, casi el triple de lo que había ganado en sus siete torneos anteriores en 2022.

4. Brooks Koepka

Total: 69 millones de dólares

En el campo: 53 millones de dólares

Fuera del campo: 16 millones de dólares

Edad: 32 años

Koepka, que ha ganado cuatro majors y fomenta una feroz rivalidad con DeChambeau, obtuvo una garantía estimada de 100 millones de dólares del LIV.

5. Tiger Woods

Total: 68 millones de dólares

En el campo: 43.500 dólares

Fuera del campo: 68 millones de dólares

Edad: 46 años

Woods, el único multimillonario del golf, no gana dinero saudita.

6. Rory McIlroy

Total: 43 millones de dólares

En el campo: 9 millones de dólares

Fuera del campo: 34 millones de dólares

Edad: 33 años

McIlroy ha expresado su apoyo al PGA Tour y le dijo a CBS que «no hay lugar en el mundo del golf para LIV Golf». Puede estar dando sus frutos. Workday acordó patrocinar al norirlandés en febrero, el mismo mes en que la empresa de software anunció que no renovaría su contrato con Mickelson.

7. Sergio García

Total: 42 millones de dólares

En el campo: 35 millones de dólares

Fuera del campo: 7 millones de dólares

Edad: 42 años

El español, campeón del Masters de 2017, fue parte de la primera ola que se unió a la gira saudita.

8. Jordan Spieth

Total: 39 millones de dólares

En el campo: 8 millones de dólares

Fuera del campo: 31 millones de dólares

Edad: 29 años

El exnúmero 1 del mundo reafirmó su lealtad al PGA Tour en julio y dijo: «Cualquier informe de que estoy contemplando competir en cualquier otro lugar que no sea el PGA Tour es categóricamente falso». Después de firmar un nuevo acuerdo, seguirá siendo la cara del negocio de golf de Under Armour hasta 2029.

9. Patrick Reed

Total: 37 millones de dólares

En el campo: 34 millones de dólares

Fuera del campo: 3 millones de dólares

Edad: 31 años

Reed protagonizó durante años la Ryder Cup, lo que le valió el apodo de «Capitán América». Ahora que no es elegible para el concurso bienal Europa vs. Estados Unidos, enarbola una nueva bandera: el jugador de 31 años usó el logotipo del LIV Golf en su gorra, cuello y manga en el Abierto Británico.

10. Carl Schwartzel

Total: 34 millones de dólares

En el campo: 30 millones de dólares

Fuera del campo: 4 millones de dólares

Edad: 37 años

En 2011, Schwartzel ganó 1,4 millones de dólares en premios en el Masters, su primera y única victoria en un campeonato importante. La victoria del sudafricano en el evento inaugural del LIV en Londres en junio le valió más del triple de esa suma.

Metodología

La lista de este año de los golfistas mejor pagados del mundo rastrea las ganancias entre el 3 de julio de 2021 y el 3 de julio de 2022, coincidiendo con la finalización del John Deere Classic del PGA Tour y el Portland Invitational del LIV Golf. Las cifras de ganancias en el campo incluyen premios en metálico y bonificaciones, así como pagos por adelantado por iniciar sesión en el LIV Golf. Según conversaciones con una docena de fuentes de la industria, Forbes estima que los jugadores del LIV de primer nivel recibieron la mitad de sus garantías por adelantado, mientras que los jugadores de nivel inferior recibieron sumas más pequeñas al por mayor. Las cifras de ganancias fuera del campo son una estimación de los acuerdos de patrocinio, las tarifas de presentación y los ingresos por merchandising y licencias durante los 12 meses previos al 3 de julio de 2022, más los rendimientos en efectivo de cualquier negocio en el que el atleta tenga un interés significativo. Los bonos del Programa Player Impact del PGA Tour están incluidos en los ingresos fuera del campo. Forbes no incluye ingresos por inversiones, como pagos de intereses o dividendos, pero sí da cuenta de los pagos de participaciones de capital que han vendido los atletas. Forbes no deduce impuestos ni honorarios de agentes.