Twitter John Legend.

Con solo 43 años, John Legend ya ha logrado construir una increíble carrera. Fue el primer hombre negro y el artista más joven en lograr el codiciado EGOT (Emmy, Grammy, Oscar, Tony).

Para Legend, todo ese éxito fue para poder marcar una diferencia en el mundo. Cuando hablamos por Zoom la semana pasada, el cantante me recordó que ganó un concurso de ensayos a los 15 años diciendo que se convertiría en un músico famoso que usaría esa fama para hacer del mundo un lugar mejor.

Él está ayudando a hacer eso este fin de semana del Día de los Caídos cuando encabezará el espectáculo benéfico Side By Side de Northwell Health este sábado 29 de mayo en el UBS Arena de Nueva York. Legend actuará con Jason DeRulo en un concierto que recauda dinero para servicios de atención médica para veteranos y sus familias.

Hablé con Legend sobre por qué era especialmente importante para él apoyar a nuestras fuerzas armadas durante estos tiempos difíciles, su amor por la vida, sobre cómo artistas como Harry Belafonte, Stevie Wonder y Marvin Gaye inspiraron su mezcla de música y activismo, y los últimos detalles de su nuevo álbum.

Steve Baltin: ¿Hay artistas que hayan sido una especie de modelos a seguir para ti en la forma en que usan su voz para el activismo?

John Legend: Es difícil no desanimarse estos días. Pero siento que cuando tenemos la oportunidad de decir algo, tenemos una plataforma y personas que escuchan y prestan atención a lo que decimos, también podríamos usar esa influencia para el bien si tenemos algo bueno que decir. Y es interesante que hayas mencionado a Harry Belafonte, él es una de esas personas que ha sido una influencia, un amigo y un mentor para mí, Stevie Wonder también lo ha sido. Y miro a algunos de estos artistas que en el apogeo de su éxito estaban haciendo éxitos y recorriendo el mundo, nunca rechazaron la oportunidad de hablar de lo que creían que era correcto. Y creo que es parte de lo que hacemos como artistas: decir la verdad y reflejar lo que está pasando en el mundo. 

Baltin: Es interesante que digas que también fueron mentores. ¿Te ayudaron desde el principio a encontrar esa voz y a descubrir cómo usarla de una manera que combine la música y el activismo?

Legend: Bueno, ahora son mis amigos y mentores. Pero entonces no sabía cuándo iba a ascender, solo conocía su música, conocía su trabajo, sabía lo que representaban y los admiraba. Admiraba a Marvin Gaye, admiraba a estos artistas que hacían música hermosa y que no rechazaban la oportunidad de decir algo cuando creían que era el momento correcto. Cuando comencé a principios de los años 80, Stevie Wonder abogaba porque el cumpleaños del Dr. King fuera reconocido como un día festivo, y así escribió la canción «Feliz cumpleaños» que todos conocemos y amamos.

Hizo la canción que todo el mundo ama y canta en reuniones para los demás, pero fue la canción que estaba específicamente dirigida a hacer que el Congreso declarara un día de fiesta el cumpleaños del Dr. King. Y Harry Belafonte no solo creó arte que reflejaba lo que estaba pasando, sino que también lo representó en su vida. Fue muy popular y gastó mucho de su dinero financiando protestas, financiando el movimiento, marchando con el Dr. King y otros.

Cuando miré a esos artistas, supe que que yo quería ser así. Incluso respondí a una pregunta de ensayo cuando tenía 15 años diciendo que iba a hacer historia negra haciendo exactamente eso, convirtiéndome en un músico exitoso y usando ese éxito para tratar de luchar por la justicia.

Baltin: Hablanos sobre el concierto que harás este fin de semana del Día de los Caídos, y la importancia de poder salir y tocar en espectáculos para los veteranos y retribuir.

Legend: Bueno, creo que es especialmente conmovedor hacer esto el fin de semana del Día de los Caídos, celebrando a nuestros veteranos. Pero no solo celebrarlos y decirles gracias, sino mostrarles que les estamos agradecidos por su servicio y por su sacrificio, asegurándonos de que tengan los recursos que necesitan. Y toda la nación y probablemente gran parte del mundo están lidiando con una crisis de salud mental y una crisis de salud pública con la pandemia y las secuelas de la pandemia. Y debemos asegurarnos de cuidarnos unos a otros y mostrarnos que nos amamos con algo más que palabras y palabras. Pero al brindar los recursos que las personas necesitan para recuperarse y mantenerse saludables, eso es lo que intentaremos hacer por nuestros veteranos durante esta celebración del fin de semana del Día de los Caídos.

Baltin: ¿Cuánto anhelas tocar con Jason, dinos más de esta colaboración?

Legend: Nos hemos divertido mucho en Las Vegas (el concierto previo). Ha sido muy divertido conectarnos con audiencias que vienen de todo el país, de todo el mundo. Me encanta tocar en directo, me encanta sentir la energía de la audiencia y sentir esa conexión. Y durante aproximadamente un año y medio, durante la pandemia, no pudimos hacer nada de eso. Estoy emocionado de hacer eso en Nueva York, un lugar donde viví durante bastante tiempo.

Baltin: ¿Hay canciones que realmente hayas disfrutado tocar de nuevo en Las Vegas?

Legend: Cuando comenzamos a soñar con lo que haríamos para la presentación, comenzamos en Ohio, donde crecí. Y entonces comenzamos en la iglesia tocando canciones que fueron influenciadas por mi abuela y mi educación en la música gospel, repasamos toda mi carrera y tocamos algunas canciones que no hemos tocado en mucho tiempo. Y es muy divertido hacer eso, y generalmente cuando estoy de gira, es para promocionar un álbum más nuevo, aunque también tocamos los grandes éxitos. 

Pero el espectáculo de Las Vegas se trató realmente de todo el viaje, la celebración de todo el viaje, también tocamos algunas canciones nuevas que estarán en el próximo álbum que saldrá tal vez este año.

Baltin: ¿Puedes darnos un pequeño adelanto del nuevo disco, escribiste mucho durante la pandemia?

Legend: Realmente no escribimos mucho en 2020 porque acababa de terminar Bigger Love. Realmente no íbamos a los estudios, no trabajábamos en espacios con otras personas. Pero a partir de principios de 2021 nos abrimos a trabajar con más personas. Y el año pasado, dado que no estuvimos de gira hasta finales de agosto, tuve mucho de tiempo para escribir. Escribí muchas canciones, y el mayor desafío ha sido tratar de elegir cuáles salen y cuáles no, pero ha sido muy divertido crearlas. 

Baltin: ¿Hay alguna canción del nuevo álbum que no puedas esperar a que la gente escuche después de conocer la nueva música en 2023?

Legend: Creo que tenemos bastantes. Hay algunas que van a ser canciones de fiesta realmente grandes, como All She Wanna Do, que hemos estado tocando en vivo en Las Vegas. Y aunque la gente nunca lo ha escuchado antes, creo que va a funcionar muy bien. Y luego tenemos canciones que son más íntimas y sentidas como Stardust y Wonder Woman. Así que creo que va a ser un rango bastante amplio. 

Baltin: ¿Cuál es tu himno favorito de todos los tiempos?

Legend: Creo que What’s Going On podría ser un gran ejemplo. Obviamente, el álbum es brillante, pero esa canción individual también es brillante porque fue emblemática en su momento. Obviamente, las personas a las que honramos este fin de semana pueden haber venido de generaciones posteriores al reclutamiento, pero durante la Guerra de Vietnam, muchas fueron llamadas al servicio, aun cuando no se habían ofrecido como voluntarios para hacerlo. La mayoría no estaba de acuerdo con la premisa de la guerra y no entendía por qué estábamos allí, pero estaban obligados a servir.

Baltin: Lo que estás hablando es un reflejo de lo que está sucediendo en este momento con Roe V. Wade. ¿Cuál sería su respuesta en términos de lo que podemos hacer para cuidarnos unos a otros?

Legend: Tenemos que amarnos y respetarnos unos a otros, y honrar la humanidad de cada uno. Y honrar la humanidad de una mujer significa respetar sus derechos de controlar su cuerpo y tomar decisiones de salud que la impacten a ella y a su familia. Honrar a las personas de color significa rechazar esta ideología supremacista blanca. Hay que respetar todas las diferentes luchas políticas que la gente está teniendo.