Un nuevo estudio de The Ohio State University encuentra que hay por lo menos una razón bastante lógica para la atención errante de los niños: los niños en última instancia, recoger más detalles acerca de sus entornos que los adultos. Este estudio revela algo más acerca de cómo pensar sobre la educación, las aulas y las lecciones.

El nuevo estudio, publicado este mes en Psychological Science, tenía 35 niños de cuatro y cinco años de edad. Se les dijo que prestaran atención diferentes figuras que aparecían en una pantalla de ordenador y determinar si un indicador verde en la siguiente pantalla era la misma sombra que habían visto antes.

Resultó que los adultos hacían un poco mejor la tarea: obtuvieron el 94% de los aciertos, frente al 86% de los niños. Pero los niños eran mejores para determinar si la forma que no se les dijo que prestaran atención había cambiado de color, un 77% notó ese cambio, frente a 63% entre los adultos.

Otra disposición encontró un fenómeno similar. A niños y adultos se les pidió que prestaran atención a Xs u Os en el cuerpo de un personaje, ignorando otras características. Cuando se les pidió que miraran a las criaturas en otra pantalla e identificaran las formas, los niños y los adultos se desempeñaron igual. Pero cuando se les preguntó acerca de otras características desatendidas, los niños eran significativamente mejores al recordar lo que habían visto (72% vs. 59%, respectivamente).

Así que aunque los niños eran un poco menos buenos en la tarea principal, recordaron lo que no se les pidió, lo que sugiere que su atención puede ser menos centrada y más difusa. Y eso no es necesariamente malo. “A menudo pensamos en los niños como deficientes en muchas habilidades en comparación con los adultos”, dijo el autor del estudio Vladimir Sloutsky en un comunicado de prensa. “Pero a veces lo que parece una deficiencia puede ser una ventaja, eso es lo que encontramos en nuestro estudio, Los niños son extremadamente curiosos y tienden a explorar todo, lo que significa que su atención se extiende, incluso cuando se les pide concentrarse. Eso a veces puede ser útil”.

Sin duda, es útil cuando se está aprendiendo sobre el mundo: los niños son esponjas y su trabajo consiste en captar la mayor cantidad de información posible. Por lo tanto, es lógico que tengan una atención más amplia y más distribuida que los adultos. “La capacidad de enfocar la atención es lo que permite a los adultos sentarse en reuniones de dos horas y mantener largas conversaciones, mientras ignoran las distracciones”, dijo Sloutsky. “Pero el uso de la atención distribuida por los niños pequeños les permite aprender más en entornos nuevos y desconocidos al tomar mucha más información”.

Pero también es por eso que los niños pueden ser más propensos a los déficit de atención, sobre todo en los lugares de clase, lo que puede ser excesivamente estimulante. “Los niños no pueden manejar muchas distracciones”, dijo Sloutsky. “Siempre están recibiendo información, aunque no sea lo que están tratando de enseñarles. Tenemos que asegurarnos de que somos conscientes de eso y el diseño de las aulas, libros de texto y materiales educativos para ayudar a los estudiantes a tener éxito. Tal vez una clase aburrida o una sencilla hoja de trabajo en blanco y negro significa menos distracción y un aprendizaje más exitoso “.