Cuando se trata de ganar anunciantes, pocos atletas tienen la atracción de las tenistas Naomi Osaka y Serena Williams. Osaka, de 24 años, tiene más de 20 socios corporativos, ganando 58 millones de dólares (55,24 millones de euros) antes de impuestos y honorarios de agentes en los últimos 12 meses de marcas como Nike, Mastercard y Louis Vuitton. Ese es el cuarto mejor total fuera del campo entre los mejores atletas del mundo. Solo por detrás de Roger Federer, LeBron James y Tiger Woods, y por delante de nombres como Lionel Messi, Cristiano Ronaldo y Tom Brady. Williams, de 40 años, tiene más de una docena de acuerdos de patrocinio propios, lo que eleva su botín fuera de la cancha a 45 millones de dólares (42,86 millones de euros), el décimo mejor del mundo.

Esas ganancias, más el premio en metálico ganado en la cancha, colocan a Osaka en el puesto 19 en el ranking de Forbes de 2022 de los 50 atletas mejor pagados del mundo, con un total de 59,2 millones de dólares (56,39 millones de euros)en los últimos 12 meses. Williams, con 45,3 millones de dólares (43,15 millones de euros), ocupa el puesto 31.

Esa no es una pequeña victoria en el mundo del deporte femenino. A la tercera atleta femenina mejor pagada, la hermana de Williams, Venus, le faltaron más de 20 millones de dólares (19,05 millones de euros) para alcanzar el corte de 37,6 millones de dólares (35,81 millones de euros). La última atleta femenina, además de Osaka y Williams, en ubicarse entre las 50 mejores fue Maria Sharapova en 2015, con 29,7 millones de dólares (28,29 milones de euros). En 2017, 2018 y 2019, ninguna mujer pasó el corte.

Esto se debe en parte a que, dado que los deportes femeninos carecen de la exposición mediática que tienen los deportes masculinos, las marcas generalmente están menos inclinadas a dirigir su dinero a las atletas femeninas. Solo dos mujeres, además de Osaka y Williams, ganaron al menos 10 millones de dólares (9,52 millones de euros) fuera del campo el año pasado, según estimaciones de Forbes: Venus Williams (11 millones de dólares —10,48 millones de euros—) y la gimnasta Simone Biles (10 millones de dólares —9,52 millones de euros—). Mientras tanto, el ranking de este año de los 50 atletas mejor pagados presenta a 26 atletas masculinos que ganan al menos esa cantidad, y eso no incluye al menos a un puñado de otros, como el golfista Jordan Spieth y la estrella del tenis Novak Djokovic, que superaron fácilmente esa cifra. umbral fuera del campo, pero no alcanzó el límite general.

Sin embargo, el mayor impacto de la falta de exposición en los medios se produce en el campo. Sin acuerdos masivos de transmisión, los deportes de equipo femeninos simplemente no tienen los ingresos para respaldar los salarios y bonificaciones de gran éxito que existen en el lado de los hombres.

En baloncesto, por ejemplo, la NBA recauda un promedio anual de 2,67 mil millones de dólares (2,54 mil millones de euros) de ESPN y Turner Sports por los derechos para mostrar sus juegos, más de 100 veces la cantidad que la WNBA supuestamente ha estado recibiendo de su único socio televisivo en los últimos años, ESPN. Con ese tipo de déficit, los salarios base máximos en la WNBA superaron los 220.000 dólares (209.550 euros) el año pasado. Por el contrario, el armador de los Golden State Warriors, Stephen Curry, tuvo el salario más alto de la NBA esta temporada con 45,8 millones de dólares (41,55 millones de euros), y el salario mínimo de la liga para contratos de año completo superó los 900.000 dólares (857.250 euros).

Ha habido esfuerzos para cerrar la brecha, tanto en el baloncesto como en otros deportes. El contrato colectivo de trabajo de la WNBA de 2020 casi duplicó el salario máximo, y la liga ha atraído nuevos patrocinadores a medida que aumentan sus índices de audiencia televisivos. La Premier Hockey Federation tiene un nuevo acuerdo con los medios, y la National Women’s Soccer League, que está recibiendo el impulso de nuevos propietarios y equipos en expansión, firmó un convenio colectivo en febrero que aumentó su salario mínimo en casi un 60%. El mismo mes, la selección nacional femenina de fútbol de EE UU llegó a un acuerdo de igualdad salarial con U.S. Soccer, el organismo rector nacional del deporte.

Mientras tanto, el Open de Mujeres de EE UU está aumentando la bolsa para sus golfistas de 5,5 millones de dólares (5,24 millones de euros) a 10 millones de dólares (9,52 millones de euros) este año. Los cuatro torneos de Grand Slam de tenis han pagado a hombres y mujeres el mismo premio en metálico desde 2007, y las estrellas en ascenso Emma Raducanu y Coco Gauff están obteniendo valiosos acuerdos de patrocinio cuando aún son adolescentes.

Pero si bien la brecha salarial es menor en los deportes individuales, también existen disparidades allí. En golf, la ganadora del Campeonato PGA femenino de 2021, Nelly Korda, se llevó a casa 675.000 dólares (642.937,50 euros), menos de un tercio de los 2,16 millones de dólares (2,06 millones de euros) que ganó Phil Mickelson en el Campeonato PGA masculino. Fuera de los Grand Slams, a menudo es una historia similar en el tenis. Ashleigh Barty ganó 255.220 dólares (243.097,05 euros) por ganar el Western & Southern Open del año pasado en las afueras de Cincinnati, un evento de preparación para el U.S. Open; el campeón masculino, Alexander Zverev, recaudó 654.815 dólares (623.711,29 euros).

Todo sugiere que Osaka y Williams, con su poderoso atractivo para los patrocinadores, seguirán destacando. No es casualidad que ambas jueguen al tenis, donde la ropa que llevan representa una valiosa propiedad para los anunciantes ansiosos por mostrar sus logotipos en la televisión. También ayuda que Osaka, que estableció un récord para una atleta femenina al ganar 60 millones de dólares (57,15 millones de euros) en la lista de atletas del año pasado, nació en Japón, un país cuyos especialistas en marketing están dispuestos a pagar por las estrellas del deporte. Solo hay que ver a Shohei Ohtani, quien está ganando aproximadamente 20 millones de dólares (19,05 millones de euros) fuera del campo, una marca inaudita para un jugador de béisbol. En marzo, Osaka cerró un acuerdo de patrocinio masivo con el intercambio de criptomonedas FTX que vino con una participación accionaria. Este mes, anunció que dejaría IMG para lanzar su propia agencia de deportes, Evolve, y seguir haciendo crecer su negocio.

“Para quienes están fuera del mundo del tenis, Osaka es una cara relativamente nueva con una gran historia de fondo”, dijo David Carter, profesor de negocios deportivos en la USC, a Forbes en 2020. “Combine eso con ser joven y bicultural, dos atributos que la ayudan y resuenan entre las audiencias globales más jóvenes, y el resultado es el surgimiento de un ícono de marketing deportivo global”.

Williams se convirtió en profesional en 1995 y ha estado en el centro de atención mundial desde que ganó el Open de EE UU en 1999 a los 17 años. Además de lucrativas asociaciones con marcas como Nike, Subway y Gucci, tiene un contrato televisivo por primera vez con Amazon Studios que incluye una docuserie sobre su vida, y ha encontrado el éxito como capitalista de riesgo. Su firma, Serena Ventures, anunció en marzo que había recaudado un fondo inaugural de 111 millones de dólares (105,73 millones de euros).

Es demasiado pronto para decir quién alcanzará el nivel de Osaka y Williams, o cuándo, pero es una apuesta segura de qué deporte saldrá: cada año desde que Forbes comenzó a rastrear los datos en 1990, la atleta femenina mejor pagada ha sido tenista.