La tragedia del Titanic, perdido en las frías aguas del Atlántico norte, pasó a formar parte de la historia y la cultura pop. Justo antes de la medianoche del 14 de abril de 1912, el Titanic chocó con un iceberg. Seis de los compartimentos impermeables del barco resultaron dañados y solo dos horas después el barco se hundió, con todavía 1.500 pasajeros a bordo.

Un nuevo artículo de la investigadora meteorológica independiente Mila Zinkova publicado en la revista Weather sugiere que las interferencias magnéticas y eléctricas asociadas con una perturbación temporal de la magnetosfera de la Tierra esa noche contribuyeron al desastre del Titanic.

Testigos presenciales describieron auroras boreales muy fuertes visibles en el cielo después de que el Titanic chocase contra el iceberg. James Bisset, segundo oficial del RMS Carpathia (el barco que rescataría a 705 supervivientes del Titanic en la madrugada del 15 de abril) escribió en su diario la noche del 14 de abril de 1912: “No había luna, pero la Aurora Boreal brillaba como rayos de luna disparados desde el horizonte norte“. Los sobrevivientes también describieron haber visto la aurora boreal desde sus botes salvavidas alrededor de las 3 am hora local. El resplandor “se arqueó en forma de abanico a través del cielo del norte, con tenues serpentinas que se extendían hacia la estrella polar”, escribió un superviviente.

Cómo afectó la tormenta geomagnética

Las luces del norte se forman a partir de tormentas solares cuando el sol expulsa corrientes de partículas a alta velocidad que se precipitan hacia la Tierra. A medida que las partículas cargadas chocan con la atmósfera de la Tierra, los gases atmosféricos energizados comienzan a brillar en verde, rojo, púrpura y azul. Estas partículas cargadas también pueden interferir con las señales eléctricas y magnéticas, provocando el mal funcionamiento de los dispositivos electrónicos. Una tormenta solar o geomagnética lo suficientemente poderosa como para causar auroras boreales en la latitud donde el Titanic chocó contra el iceberg también pudo haber afectado a las brújulas magnéticas y al telégrafo eléctrico a bordo del barco.

Hugh Walter McElroy y el capitán del Titanic Edward J. Smith. Foto: Getty Images

Conocido de los campos de hielo por otros barcos que viajaban por la ruta del Atlántico Norte esa noche, el capitán del Titanic , Edward John Smith, ordenó evitar las áreas más peligrosas navegando hacia el sur. Sin embargo, según Zinkova, es posible que la tormenta geomagnética responsable de las auroras boreales también provocara una ligera desviación -un error de solo 0,5 grados habría sido suficiente- de la brújula del barco. En lugar de evitar el peligroso campo de hielo, el Titanic navegó directamente hacia él. Esto también podría explicar otro aspecto de la tragedia del Titanic. Las coordenadas enviadas desde el hundimiento del Titanic estaban equivocadas, y otros barcos buscaron al principio en el área equivocada y llegaron al lugar del desastre solo unas horas después.

La interferencia de tormentas geomagnéticas también obstaculizó los esfuerzos de rescate. Después de darse cuenta de que el barco no se podía salvar, Smith ordenó a los dos operadores de radio a bordo que enviaran señales de socorro a los barcos cercanos. El transatlántico RMS Baltic, uno de los barcos que respondió a la primera llamada de socorro del Titanic, informó que las señales de radio esa noche también eran “extrañas” y muchos mensajes no se escucharon, y nunca se recibieron respuestas al Titanic.