Es una hazaña que muy pocas empresas logran. Pero ¿qué pasa si esta situación daña la innovación subyacente de una empresa? Un nuevo y provocativo informe llamado Third Way, del profesor de finanzas de Stanford, Shai Bernstein, plantea la pregunta: ¿Deben las compañías tecnológicas soñar con entrar en la Bolsa de Nueva York?

Hoy en día, cada vez menos empresas toman la decisión de ir al mercado público. Para empezar, el 90% de las startups fracasan, y una fracción aún menor llega a los mercados públicos. En 1996, había 706 empresas que se hicieron públicas. En 2016, sólo 105, una caída del 85% en dos décadas.

Bernstein analiza específicamente cómo la decisión de ir al mercado público afecta a la innovación de una empresa. Compara la innovación entre dos grupos diferentes de empresas -las que se presentaron para hacer público su capital, pero se retrasaron en sus objetivos y las que siguieron siendo privadas y tomaron la delantera. Aunque es difícil cuantificar la calidad de la innovación, Bernstein la mide examinando las patentes de las empresas y si estas ideas se usaron como bloques de construcción para nuevas invenciones e innovaciones.

El hallazgo de Bernstein es sorprendente: la innovación comienza a disminuir aproximadamente dos años antes de que una empresa acuda al mercado público y continúa disminuyendo en los cinco años posteriores. En comparación, las empresas que permanecieron siendo privadas innovaron en tasas más altas.

Entonces, ¿qué hay en lo público que perjudique la innovación?

Bernstein muestra que los inventores están menos inclinados a trabajar para una empresa que cotiza en bolsa. De hecho, los inventores eran un 18% más propensos a abandonar después de que la empresa se volviera pública. Parte de la razón de esto es que las empresas en etapa inicial presentan oportunidades más potencialmente lucrativas para los inventores. Una vez que una empresa va al público, los inventores a menudo lo ven como el momento de sacar su dinero y pasar a otras empresas.

Además, las empresas también tienden a ser más burocráticas y se centran en la comercialización cuando van al público, un ambiente que no atrae a los inventores junior. Perder a los innovadores es una parte de la ecuación. La otra es un cambio en la estrategia corporativa, ya que las empresas públicas a menudo utilizan el capital para adquirir innovaciones externas. Específicamente, Bernstein muestra que la probabilidad de adquirir patentes a través de la adquisición se dispara después de que una empresa decida salir a la venta.

En el primer año después de publicarse, hay un 10% de probabilidad de adquirir una patente externa en comparación con el 2% para las empresas que permanecen privadas. En los primeros cinco años después de la salida a bolsa, aproximadamente el 30% de la cartera de patentes de la firma está compuesta por patentes obtenidas mediante adquisiciones.

Las empresas pasan de innovar internamente a adquirir tecnologías externas porque los ejecutivos C-suite se enfrentan a diferentes incentivos una vez que están en los mercados públicos. La innovación es un esfuerzo arriesgado, que puede tardar mucho tiempo en materializarse.

Los gerentes tienen que explicar los beneficios una vez al trimestre a los inversionistas. Si la innovación de una empresa no muestra rendimientos con la suficiente rapidez, existe una creciente preocupación de que los accionistas pierdan la paciencia y vendan, causando una caída en el precio de las acciones.

Los datos de Bernstein muestran que, en el corto plazo, ir al mercado público empuja a las compañías previamente innovadoras a buscar la innovación mediante adquisiciones. Esto lo hace comparando las decisiones de los directores ejecutivos que también presiden las juntas de sus empresas ante los jefes ejecutivos que responden a un presidente diferente. Las compañías con sillas separadas vieron caídas considerablemente más grandes en la innovación, indicando que los encargados corporativos cuyos trabajos dependen de otro son menos propensos a asumir riesgos en innovación.

Esto no quiere decir que si una empresa se vuelve pública, sus días de creación de valor hayan terminado. Vemos ejemplos de empresas públicas que innovan cada mes, desde nuevos iPhones hasta nuevos monitores en su automóvil. Pero los datos de Bernstein ofrecen cautelas sobre las empresas capaces de equilibrar la innovación y los beneficios de aprovechar los mercados de oferta pública.