Es una noche de jueves de octubre en la ciudad de Nueva York, y Kygo, uno de los DJ más famosos del mundo, sube al escenario en el Madison Square Garden ante 21.000 fanáticos. Durante las próximas dos horas, Kygo, cuyo nombre de nacimiento es Kyrre Gørvell-Dahll, sacude a la multitud con su marca de música EDM tropical mientras láseres, máquinas de humo y fuegos artificiales llenan la arena. Las luces se apagan y Kygo, de 31 años, atraviesa el laberinto de pasillos de MSG y llega a un vestidor anodino donde lo esperan amigos y familiares.

Desde 2014, Kygo ha tocado en más de 350 conciertos y festivales en todo el mundo, pero esa noche fue su primer show en este icónico lugar de Nueva York. Por lo que reunió a su círculo íntimo para celebrar. Sus padres y su hermano menor volaron once horas desde su ciudad natal de Bergen, Noruega, para estar ahí. Luego está el resto del grupo, que se reuniría en el cóctel VIP Davos. 

Llenando ese lugar de paredes blancas, vacío excepto por una foto enmarcada de Elvis Presley, está el también músico Martin Garrix; el receptor abierto de los New York, Jets Braxton Berrios; el heredero del petróleo, Mike Hess, y el magnate de los fondos de cobertura, Chase Coleman, III, el fundador del 75 mil millones de dólares en activos Tiger Global Management. «Obviamente es una buena forma de establecer contactos, invitar a la gente a mi show y conocerlos», dice Kygo. “Pero este es un momento que quería compartir con mis amigos».

Pronto, todo el grupo se subió a una flota de mini furgonetas negras y fueron transportados al Hotel Moxy de Chelsea, donde continuaron la fiesta en un salón privado en el piso 35 con vistas de 360 ​​grados de la ciudad y cócteles con temática de Kygo.

Para el noruego de voz suave, que ganó un estimado de 6 millones de dólares en 2022, la fiesta de esa noche fue de negocios y placer. Kygo, que debutó en la lista Forbes Under 30 Europe de 2017 a los 25 años, está aprovechando su base de fans en todo el mundo, el sonido techno tropical y los fans más cercanos convertidos en amigos para hacer crecer su gigante musical (sus álbumes tienen 5 mil millones de reproducciones en total, según al rastreador de datos Luminate, con unos 30 millones de oyentes mensuales solo en Spotify) en una marca de consumo global: un Margaritaville de Jimmy Buffett para la multitud Gen Z. 

En 2020, junto con su antiguo gerente Myles Shear, lanzó Palm Tree Crew, una marca con ‘temática de playa’ que lanzará festivales, indumentaria y restaurantes en diferentes destinos.

«Pensamos que en lugar de ir a diferentes lugares, tocar en diferentes festivales, ¿por qué no hacer nuestro festival donde podemos contratar a nuestros propios artistas, y a la gente que nos gusta? Y también podemos controlar qué productos se venden en el festival, toda la experiencia», explica Kygo, quien junto con Shear y su tercer cofundador, Austin Criden, poseen el 90% del negocio; el DJ tiene una participación mayoritaria. «Puedo asegurarme de que la experiencia sea de primera… Siento que es una situación en la que todos ganan».

Las raíces de Palm Tree Crew se remontan a un concierto de Jimmy Buffett al que el cantante invitó a Shear a asistir hace varios años. “Vi a 40.000 personas afuera listas para que se abran las puertas. Una vez que entro, Buffett tenía su propio tequila, su propia mercancía», dice Shear, quien era un estudiante universitario de 20 años cuando escuchó por primera vez la música de Kygo y lo convenció de convertirse en su manager. «Esto es una locura. ¿Por qué más artistas no hacen eso?».

Buffett, cuyo imperio de «vida isleña» incluye docenas de hoteles, resorts, restaurantes e incluso una línea de cruceros, fue la inspiración y el primer inversionista de Palm Tree Crew (Buffett dijo que no puede recordar exactamente, pero fueron alrededor de 50.000 dólares).

«Era una línea de música completamente diferente para mí, pero también era interesante porque el house tropical era parecido al yo estaba haciendo», explicó Buffett a FORBES. Le gustó el deseo de Kygo de «controlar nuestro propio destino» en lugar de dejarlo en manos de la industria de la música. «Esos muchachos sabían que no todo es fiesta, rock and roll y pasar un buen rato. Tienes que ocuparte de los negocios».

Esa actitud alternativa es el comienzo del estrellato y éxito Kygo. El nativo de Noruega era un estudiante de negocios en Edimburgo, Escocia, cuando comenzó a subir remixes de canciones populares que estaba haciendo en su tiempo libre a Soundcloud. Sus grandes éxitos incluyeron versiones relajadas con sonidos tropicales del clásico de Marvin Gaye Sexual Healing y I See Fire de Ed Sheeran. Los fanáticos se engancharon de inmediato con su entonces novedoso uso de tambores de acero y flautas de pan para dar a estas canciones una nueva vida y transportar a los oyentes a la playa.

Kygo comenzó a organizar festivales íntimos de Palm Tree Crew en 2021, el primero en el aeropuerto Francis S. Gabreski en Tony Westhampton Beach con Kygo y su compañero artista de EDM Zed como líderes de cartel. Debido a las restricciones de la Covid-19, solo pudieron asistir 3.000 personas, pero la multitud se duplicó con creces este verano (Buffett fue un invitado especial) y recaudó unos 2,5 millones de dólares, según Palm Tree Crew. 

Las entradas oscilaron entre 225 y 50.000 por un «paquete en el escenario» que les dio a veinte invitados acceso al backstage y una suite de lujo. Kygo’s también organizó dos ‘Escapadas’ del Palm Tree Music Festival, festivales de cinco días que se llevaron a cabo en Cabo San Lucas, México, y en la isla de Pag en Croacia, a los que asistieron 1.500 y 2.500 personas, respectivamente. 

Parte concierto, parte vacaciones, los eventos de varios días cuestan entre 600 y 1.000 por invitado dólares y mezclan conjuntos de más de una docena de artistas, (muchos de los cuales son amigos de Kygo) con fiestas en la piscina, noches de club y compras exclusivas. En lo que Palm Tree Crew es realmente bueno es en vender el estilo de vida de las celebridades: si tienes el dinero, puedes vivir y divertirte como un DJ internacional durante unos días.

Para administrar los costos iniciales significativos de iniciar un negocio de festivales, Palm Tree Crew utiliza un modelo de licencias, asociando agencias de producción de eventos para construir los eventos y manejar la contabilidad, por un recorte del 50% de las ganancias. Están planeando hacer 12 festivales más el próximo año en lugares como St. Barths, Australia y Londres ante multitudes que oscilan entre 3.500 y 30.000 personas, que estiman generarán un mínimo de 10 millones de dólares en ingresos brutos; los precios de las entradas oscilarán entre 85 y 1.000 dólares. 

En cuanto a las inversiones, Kygo y Shear fundaron Palm Tree Crew Hold Co., en 2020. L empresa está dirigida por el amigo de la infancia de Shear y ex banquero de inversiones Austin Criden, quien también se desempeña como director ejecutivo de la marca. La financiación provino de «individuos de alto poder adquisitivo y oficinas familiares», asegura Criden, quien se negó a dar nombres aparte del empresario David Adelman, quien recientemente compró una participación en los Philadelphia 76ers y los New Jersey Devils. 

Criden dijo que Palm Tree Crew Hold Co. (que cobra a los LP las tarifas tradicionales del 2% y un 20% de ganancias futuras) actúa como un socio estratégico que vincula a las marcas, los millones de fanáticos de Kygos y los inversionistas de alto poder del fondo. «Somos un fondo estratégico de celebridades porque somos Palm Tree Crew y Kygo y tenemos esta loca red de ‘personas especiales’ que siguen nuestras ideas».

La firma de inversiones con sede en Miami ha respaldado a 23 empresas con una inversión promedio de 6 millones de dólares cada una, según Pitchbook. Muchos de los productos en los que han invertido se almacenan en los eventos de PTC. «Nos presentaron a Palm Tree Crew y han sido excelentes integrándonos en los festivales», dijo la cofundadora de Poppi, Allison Ellsworth, quien señaló que Palm Tree Crew invirtió en julio de 2021 como parte de una ronda de financiación estratégica que atrajo a varios otras celebridades, incluida la cantante Halsey; el TikToker Bryce Hall, y el dúo electrónico The Chainsmokers. También hay un fondo cripto de 25 millones de dólares, administrado por el hermano de Shear, Brett, que puede necesitar más que palmeras para resistir el duro invierno de las cripto en curso.

Dejando a un lado la edad de hielo cripto, el equipo de Kygo tiene objetivos elevados de abrir restaurantes Palm Tree Crew en Miami, hoteles en Noruega, clubes de playa en Ibiza, tal vez incluso una aerolínea. Hasta ahora, son solo ideas. Pero a Larry Miller, director de negocios musicales de la escuela Steinhardt de la Universidad de Nueva York, le gusta lo que escucha. 

«Ha habido docenas de actos musicales realmente exitosos durante la última década que han hecho extensiones de marca o creado marcas completamente nuevas en, digamos, una categoría», recuerda Miller, enumerando los negocios de cosméticos Fenty Beauty de la cantante convertida en multimillonaria Rihanna, estimados en 2.800 millones de dólares, como un ejemplo. «Pero no se me ocurre ninguno que haya perseguido la idea de construir una marca que tenga el potencial de convertirse en un ecosistema integrado completo, que es lo que es Margaritaville… y lo que PTC está en camino de convertirse».

Construir estos ecosistemas está lejos de ser simple. Solo pregúntele a Buffett: «Todo el mundo piensa que todo esto es fácil porque parece divertido». Kygo ahora se encuentra balanza de mil millones de dólares. Al DJ le encanta hacer música para millones, pero detesta la fama, el ingrediente clave en cualquier negocio impulsado por celebridades. Al principio de su ascenso, el noruego trató de mantenerse alejado del centro de atención, mientras que Shear presionaba abiertamente para hacer de Kygo «la persona más famosa del mundo». Kygo dice: «Quería que mi música fuera conocida y famosa, pero no quería que mi cara fuera famosa… Rápidamente comprendí que eso no era posible».

Kygo tiene claro que Shear es el principal impulsor detrás de Palm Tree Crew: «siempre ha tenido una visión más amplia con todo». Aún así, Kygo protege su nombre. «Nadie puede hacer nada sin que yo diga que sí. A pesar de que me presionan… siempre tengo la última palabra y creo que todos los artistas deberían tener la última palabra».

Su esperanza es que Palm Tree Crew se convierta en un negocio autosuficiente que no dependa demasiado de su rostro. En lugar de actuar en todos los festivales, podría diseñar las alineaciones y concentrarse en crear. «Al final del día, solo me importa si he hecho una buena canción o no. Siempre he estado en este negocio por la música».