El avance de la tormenta tropical Nicole en la costa espacial de Florida ha obligado a la agencia espacial NASA a retrasar una vez más el lanzamiento de su histórica misión Artemis I a la Luna. Sin embargo, seguirá siendo un lanzamiento nocturno espectacular.

Al tocar tierra como tormenta de categoría 1, aunque posteriormente se degradó a tormenta tropical, Nicole trajo vientos sostenidos, lluvia y cortes de energía a Florida este jueves diez de noviembre, justo cuatro días antes del lanzamiento previsto de Artemis I para el lunes 14 de noviembre a las 12:07 a.m. EST.

El cohete del Sistema de Lanzamiento Espacial (SLS) y la cápsula Orión –ya en la plataforma de lanzamiento– experimentaron vientos de 100 mph, que son superiores a los 85 mph para los que está diseñado el hardware, dijo la NASA.

La misión se lanzará ahora –si el clima lo permite– el miércoles 16 de noviembre de 2022 a la 1:04 a.m. EST. Es una ventana de dos horas que significaría que la misión dura 25 días. La NASA también anunció un lanzamiento de reserva para el sábado 19 de noviembre de 2022.

La misión Artemis I es la primera prueba de los sistemas de exploración del espacio profundo de la NASA –el SLS y la cápsula espacial Orión– juntos. Esta última no llevará tripulación para este vuelo de prueba, aunque la misión Artemis II –programada para 2023– llevará a cuatro astronautas en un viaje idéntico alrededor de la Luna y vuelta.

Si se lanza con éxito el 16 de noviembre, la cápsula Orión descenderá el domingo 11 de diciembre de 2022.

Suspendido por problemas técnicos y el clima

Los lanzamientos previstos a finales de agosto y principios de septiembre se suspendieron por problemas técnicos, antes de que el huracán Ian impidiera un intento de lanzamiento a finales de septiembre y principios de octubre.

Artemis I no pudo lanzarse por segunda vez el tres de septiembre de 2022 desde la plataforma de lanzamiento 39B del Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida porque el SLS sufrió una fuga en una válvula de hidrógeno líquido. La anterior fecha programada, el 29 de agosto, se debió a un sensor defectuoso en un sistema de refrigeración del motor.

Cuando Artemis I despegue finalmente, se embarcará en un viaje de 2,1 millones de kilómetros alrededor de la Luna y vuelta. Orión entrará en una órbita elíptica de la Luna que los verá llegar a 62 millas sobre su superficie y unas 40.000 millas más allá. Esto es lo más lejos que cualquier nave espacial construida para astronautas ha volado nunca. A continuación, regresará para realizar un vuelo aún más cercano a la Luna en su camino a casa.

El SLS es el mayor cohete jamás construido, y eso incluye el «cohete lunar» Saturno V de la agencia, que se utilizó por última vez en 1973. El SLS, con una altura de 322 pies, es también un «cohete lunar» con 8,8 millones de libras (3,9 millones de kg) de empuje.

Artemis I es la primera de las tres misiones previstas; Artemis II, en 2024, llevará cuatro tripulantes, y Artemis III llevará dos astronautas a la superficie lunar a partir de 2025.