Después de terminar un período de dos años en las fuerzas especiales navales de Noruega, Magnus Grimeland llegó a Harvard con 23 años en 2003. Rápidamente, captó el error tecnológico, lo que lo colocó en un lugar oportuno en el momento oportuno. Grimeland se hizo amigo de un compañero de clase llamado Eduardo Saverin. Remó en el equipo de tripulación, donde conoció a Cameron y Tyler Winklevoss. Y podría haber llegado a trabajar para Mark Zuckerberg en TheFacebook (como se conocía entonces) si no hubiera estado haciendo malabares con las clases y el atletismo y cuidando a su hijo pequeño. “Estuve cerca de postularme para una de sus becas. Al principio, más o menos contrataban a cualquiera”, recuerda Grimeland con una sonrisa irónica. “Creo que cualquiera que lo hizo está increíblemente bien en este momento”.

A diferencia de Saverin, que fue uno de los cofundadores de Facebook y ahora vale 11.400 millones de dólares, o los litigiosos gemelos Winklevoss (4.000 millones de dólares cada uno), Grimeland estaba solo al margen del fenómeno Zuckerberg. Pero se contagió de su inclinación empresarial. Después de graduarse y una temporada en McKinsey, Grimeland trabajaría para un multimillonario de Internet diferente, Oliver Samwer de Rocket Internet, y lo ayudaría a convertir Global Fashion Group, con sede en Luxemburgo, en un conglomerado de comercio electrónico con más de 1,6 mil millones de dólares (1,52 mil millones de euros) en ventas. Ahora, Grimeland quiere reinventar la inversión en startups.

Su última empresa es Antler, que se fundó en Singapur, pero no tiene sede formal. Antler está tratando de combinar aspectos de un estudio de empresas emergentes, una incubadora, una aceleradora y una empresa de riesgo en una máquina global de creación de empresas. Lo que Sequoia ha hecho en capital de riesgo e Y Combinator como acelerador, Grimeland espera replicarlo en una etapa aún más temprana del ciclo de vida de una startup. Antler recorre el mundo en busca de posibles fundadores, a menudo de mercados emergentes como Yakarta, Nairobi, Sao Paulo y Ciudad Ho Chi Minh que Grimeland siente que otros capitalistas de riesgo pasan por alto y, a menudo, se los roban a empresas exitosas como Cisco y McAfee. «Nos encanta eso», dice Grimeland. «Por ejemplo, nos comunicamos con el jefe de producto de Spotify y le dijimos: ‘Oye, muchas felicidades por construir Spotify. ¿No es hora de que te vayas y construyas tu propio negocio de mil millones de dólares?».

Algunos fundadores de Antler son reclutas. Otros encuentran el programa por su cuenta. Pero ninguno tiene entrada garantizada, y todos deben pasar por el mismo proceso de solicitud: Grimeland espera recibir alrededor de 100.000 solicitudes este año, de las cuales se aceptará alrededor del 2,5%. Aquellos que ingresan al programa dejan sus antiguos trabajos, apostando a que podrán crear uno mejor por su cuenta. Antler ofrece solo un estipendio de hasta 2.500 dólares (2.370 euros) para compensar los gastos de manutención.

Los programas varían de seis a 12 semanas durante las cuales los participantes buscan cofundadores, desarrollan un modelo comercial y tratan de convencer a Antler de que son dignos de la financiación inicial. Antler generalmente decide si invertir, generalmente entre 100.000 y 200.000 dólares (94.957 y 189.914 euros) por una participación del 10%, incluso antes de que se incorpore una empresa.

Grimeland comenzó Antler en 2017 con 500.000 dólares (474.785 euros) en capital de su tiempo en la industria de la moda. Un año después, recaudó 6 millones de dólares (5,7 millones de euros) de un grupo de colegas y compañeros empresarios. Hoy, Antler administra alrededor de 500 millones de dólares (474,78 millones de euros) en activos, recaudando dinero de personas como el administrador de activos británico de 920 mil millones de dólares (873,6 mil millones de euros) Schroders, la Corporación Financiera Internacional (una afiliada del Banco Mundial) y su viejo amigo Saverin. Opera 21 oficinas en seis continentes, con una red de asesores y operadores en cada ciudad, y ha invertido en más de 450 startups.

Pero para tener éxito a largo plazo, Antler tendrá que sobresalir entre una multitud de incubadoras, estudios y otros inversionistas que crecen rápidamente. “Es una inundación total”, dice Abby Miller Levy, cofundadora y socia gerente de la firma en etapa inicial Primetime Partners. La inversión en acuerdos ángel y previos a la semilla en EE UU aumentó de 7,9 mil millones de dólares (7,5 mil millones de euros) hace cinco años a 11,2 mil millones de dólares (10,64 mil millones de euros) en 2020 a 17,6 mil millones de dólares (16,71 mil millones de euros) en 2021, según PitchBook. “Son como cinco fondos al día, es simplemente una tremenda explosión de nuevos fondos”, continúa Levy. “Hay tanto dinero en el espacio, por lo que es difícil entusiasmarse demasiado con un equipo”.

Las empresas de cartera de Antler son jóvenes. Hasta el momento, aproximadamente una de cada ocho inversiones de la empresa ha fracasado, y la empresa no tiene unicornios ni salidas importantes para probar la visión de Grimeland. Pero hay perspectivas prometedoras. Reebelo, donde la gente compra y vende teléfonos inteligentes y portátiles usados, se acerca a los 100 millones de dólares en ventas anuales y cuenta con 10.000 clientes mensuales. XanPool ayuda a procesar criptopagos para más de 400 clientes, incluido el unicornio fintech de Corea del Sur, Toss, y recaudó 27 millones de dólares (25,64 millones de euros) el año pasado liderado por Valar Ventures de Peter Thiel.

Charlotte Ekelund, entonces de 32 años, había albergado sueños empresariales durante mucho tiempo cuando se enteró de Antler por primera vez en 2019. “Siempre supe que quería comenzar mi propio negocio en algún momento”, dice. “Pero realmente no sabía con quién, o qué sería”. Ingresó a la segunda cohorte de Antler en Suecia, conoció a un genio de la tecnología llamado Oleg Danylenko y comenzó Teemyco, una aplicación de chat de video y audio para oficinas remotas. Una vez que comenzó la pandemia, los servicios de Teemyco tuvieron una gran demanda. Desde entonces, la empresa ha recaudado tres rondas más de capital de riesgo por un total de 5,2 millones de dólares (4,94 millones de euris).

Al respaldar a los fundadores tan pronto, Antler a menudo puede invertir a valoraciones más bajas que la competencia, creando una ecuación atractiva para los LP. “Por lo general, podemos ingresar a estas empresas con una valoración previa al dinero de $ 1 millón, en esa vecindad”, dice Trond Riiber Knudsen, un inversionista fundador en Antler que conoció a Grimeland cuando trabajaron juntos en McKinsey. «Si estas empresas están calificadas para entrar en la economía de riesgo y entrar en rondas iniciales, rondas de Serie A, Serie B, mire las valoraciones más altas que vemos en esas rondas, y la ventaja es fenomenal».

Los inicios de Grimeland

Grimeland trabajó originalmente con Rocket Internet como cofundador de una empresa de comercio electrónico de moda llamada Zalora, donde ayudó a construir el mercado de la empresa y establecer operaciones locales en el sudeste asiático. Fundada por el multimillonario Oliver Samwer y sus hermanos, Alexander y Marc, Rocket tiene una reputación controvertida en el capital de riesgo debido a su modelo de imitación: toma modelos comerciales exitosos de un mercado y crea nuevas empresas para imitarlos en otro. Piense en Amazon para el sudeste asiático o en un clon alemán de Groupon.

Después de dos años y más de 200 millones de dólares (189,91 millones de euros) en financiación, Zalora pasó a formar parte de Global Fashion Group, donde Grimeland se convirtió en director de operaciones. Pero después de ver a varios colegas irse para iniciar sus propios negocios, se dio cuenta de cuántos trabajadores tecnológicos talentosos languidecían en trabajos que no aprovechaban al máximo sus talentos. “Busquemos a estas personas y seamos el mejor socio posible para ellas desde el primer día: invirtamos en equipos y fundadores realmente fuertes, no en empresas”, dice Grimeland. “Nuestro papel es respaldar y apoyar a grandes personas”.

«En realidad, puedes aprovechar todo este talento sin explotar que no necesariamente tuvo las oportunidades que yo tuve».

Magnus Grimeland

El primer programa Antler se lanzó en Singapur en 2018. Aproximadamente 1.400 personas solicitaron, 62 fueron aceptadas y tres meses después, Antler entregó cheques a sus primeras 13 empresas de cartera. Todos los participantes en los programas de Antler tienen acceso a un servicio estilo aplicación de citas donde pueden buscar cofundadores, una biblioteca de libros de estrategias y estrategias comerciales, espacio de oficina y un plan de estudios de lecciones impartidas por capitalistas de riesgo y empresarios, incluidos ejecutivos como Snapchat, Plaza y YouTube. Algunas de las sesiones más populares cubren cómo pensar en la resolución de problemas como fundador y cómo comprender las métricas comunes de inicio.

Pero los fundadores tienen diferentes experiencias dependiendo de dónde se encuentren en el proceso de creación de la empresa. Algunos se enfocan en reducir las posibles ideas de negocios o encontrar cofundadores. Otros trabajan en estrecha colaboración con la red de Antler de más de 600 asesores y operadores, personas como Andreas Ehn, el primer CTO de Spotify, y Gary Dolman, cofundador del banco digital Monzo, para mejorar un aspecto específico de su negocio, digamos su modelo de precios o producto. Lawrence Summers, el exsecretario del Tesoro de EE UU, que fue presidente de Harvard cuando Grimeland era estudiante allí, forma parte del consejo asesor de Antler.

Después de que Antler invierte en una empresa, continúa asesorando a sus nuevas empresas sobre estrategias de crecimiento y recaudación de fondos, y presentándolas a los inversores, un beneficio para las empresas, que obtienen acceso al capital, y para los LP de Antler, que obtienen un primer vistazo a las codiciadas ofertas de inicio. Antler también invierte en rondas de seguimiento, con más de 200 acuerdos de este tipo solo en el último año.

Es un enfoque basado en el volumen. Contar decenas de miles de aplicaciones y trabajar con cientos de fundadores cada año garantiza muchos bocados en la manzana. Otras empresas de creación de empresas tienen estrategias diferentes: Atomic, pionera del modelo de estudio, por lo general crea empresas con su propio equipo interno y luego contrata a un director ejecutivo a largo plazo una vez que han encontrado tracción. Lanzó 14 empresas el año pasado, en comparación con 190 en Antler.

Alex Iskold es el socio gerente de 2048 Ventures, una firma de presemilla con sede en Nueva York que invierte más tarde que Antler, generalmente alrededor de seis meses después de la incorporación. Pero él piensa que el atractivo de un enfoque tipo Antler es evidente. «Creo que estas son jugadas excepcionalmente inteligentes y livianas, donde si lo haces bien, debería funcionar masivamente a favor de la incubadora entre comillas», dice Iskold, «porque estás absorbiendo todo este talento brillante».

Grimeland promociona el historial de Antler de invertir en personas que a menudo son pasadas por alto por el establecimiento de VC. Respalda a fundadores de 70 países. Alrededor del 35% de las empresas de su cartera tienen una fundadora mujer y el 50% tiene una directora ejecutiva. “En realidad, puedes aprovechar todo este talento sin explotar que no necesariamente tuvo las oportunidades que yo tuve”, dice Grimeland. Esa idea satisface una necesidad genuina en VC, según Jenny Fielding, directora general de The Fund, un inversionista previo a la semilla con sede en Nueva York.

“Muchos de los peces gordos de Sand Hill Road dicen: ‘Oh, sí, ahora estamos haciendo principalmente semillas, hacemos presemillas”, dice Fielding. “La realidad es que, cuando dicen que hacen presemillas, lo que eso significa es que financian a sus amigos que ya conocen, o financian a las empresas de su cartera que están iniciando nuevas empresas”. Esos poderes de capital de riesgo y otros inversores en etapa inicial están presionando para satisfacer el deseo de los LP de obtener rendimientos descomunales. Pero si las ganancias esperadas no se materializan, empresas como Antler podrían ver disminuir la demanda.

“Me parece excepcionalmente irracional”, dice Iskold de 2048 sobre la reciente ola de gastos. “La gente simplemente está arrojando dinero a los fundadores sin realmente dedicar el tiempo y pensar realmente en los modelos comerciales, los fundadores, lo difícil que es construir un negocio realmente bueno y sostenible”.

Grimeland sabe que el camino a la cima de la montaña VC será difícil. También cree que Antler ha tenido un buen comienzo. “En los mercados de capital de riesgo de hoy en día, es necesario generar valor real y sistemático”, dice Grimeland. “Y creo que realmente logramos crear ese valor sistemático, por la forma en que construimos las cosas desde cero al tener acceso al talento en todo el mundo”.